Попытка специалистов NASA расстрелять комету откладывается из-за технических неполадок космического аппарата. С идеей приурочить "звездную войну" к Дню независимости пришлось распрощаться.

Целью проекта, который носит название Deep Impact, является исследование химического состава кометы Темпля №1. (Всего немецкий астроном XIX в Эрнст Темпль открыл 13 комет - две из них называются одинаково, по имени ученого, и снабжены номерами.) Космический аппарат, который будет запущен с мыса Каннаверал, должен подлететь к комете и в упор выстрелить в нее зондом, который врежется в ядро со скоростью 37 тыс. км/секунду. Оба аппарата будут вести съемку столкновения и его воздействия на глыбу космического вещества.

Таким радикальным методом астрономы рассчитывают получить данные о глубинных слоях кометного ядра. Поскольку это небесное тело пришло с дальней окраины Солнечной системы - пояса Койпера, - его состав может рассказать много интересного о ее происхождении.

По замыслу создателей Deep Impact, грандиозная "звездная война" должна была произойти 4 июля, в День независимости США, а запуск первоначально был намечен на 30 декабря. Однако старт пришлось отложить до 8 января. Как заявили в NASA, это связано с неполадками в ракете Boeing Delta 2, которая должна вывести аппарат на орбиту.

Теперь специалисты уже не думают о том, как сделать родной Америке подарок к празднику. Все усилия направлены на то, чтобы все же выполнить миссию. Если Deep Impact не стартует до 28 января, пока сохраняется удобное расположение тел в Солнечной системе, комета Темпля станет недосягаемой.

Впрочем, ученые уже придумали, что делать даже в этом крайнем случае - можно отправиться к другому объекту. Похожих небесных тел насчитывается как минимум полдесятка, но все они по тем или иным характеристикам подходят для эксперимента хуже, чем комета Темпля.

Тем временем другие космические бродяги представляют уже не только академический интерес. Недавно астрономы подсчитали, что видимые кометы составляют лишь меньшую часть их миллиардной "популяции". Гораздо больше таких, которые почти не отражают свет и благодаря этому могут незаметно приблизиться к Земле и столкнуться с ней. Когда невидимку удастся обнаружить, до "конца света" останутся считаные часы, и принять меры человечество не успеет.