В России абонентов сотовой связи на 16-24 млн. меньше, чем утверждают операторы. Такой вывод делают аналитики, сравнивая количество заключенных операторами контрактов и проданных телефонов.
Сотовые операторы подсчитывают своих абонентов по количеству активных SIM-карт, причем карта считается активной, если по ее номеру звонили хоть однажды в течение полугода. Но, получив от оператора SIM-карту, абонент должен обзавестись еще и телефоном, поэтому количество контрактов должно совпадать с количеством сотовых трубок у потребителей – а эти числа, как замечают аналитики, отличаются на десятки миллионов.

По данным агентства Mobile Research Group (MRG), россияне пользуются сейчас максимум 42 млн. трубок. Аналитик MRG Эльдар Муртазин говорит, что эти данные основаны на «сроках годности» телефонов и статистике поставок аппаратов в страну. Несколько выше оценка исследовательского агентства IDC: его аналитик по рынку мобильных телефонов Саймон Бейкер считает, что в стране используется 50 млн. аппаратов мобильной связи.

Однако, по данным операторов, в конце ноября в России насчитывалось не 42 – 50 млн., а около 66 млн. сотовых абонентов – это число приводит агентство ACM-Consulting, ежемесячно аккумулирующее статистику, предоставляемую операторами. Аналогичные данные приводят аналитические агентства J'son & Partners и iKS-Consulting.

Согласно недавней оценке IDC и MRG, в 2004 г. в России продано 25 млн. сотовых телефонов, а количество абонентов, по данным ACM-Consulting, J'son & Partners и iKS-Consulting, выросло более чем на 34 млн. Несовпадение данных аналитики объясняют тем, что многих абонентов операторы учитывают по несколько раз. Новые абоненты зачастую не становятся полноценными пользователями, а используют SIM-карту лишь короткое время, отмечает Саймон Бейкер. Он считает также, что все больше абонентов пользуются двумя и более SIM-картами различных операторов.

Еще одна причина неточности абонентских баз в слишком «либеральной» политике подсчета абонентов «ВымпелКомом», считает старший аналитик ACM-Consulting Антон Погребинский. Абонента вычеркивают из базы только спустя шесть месяцев после того, как он последний раз воспользовался услугой оператора.

Абонентские базы сотовых компаний раздуты на 25%, резюмирует аналитик агентства «Мобильный форум» Алексей Бойко. По оценке MRG, абонентские базы «ВымпелКома» состоят из несуществующих абонентов на 30%, «МегаФона» — на 10%. Количество телефонов гораздо точнее отражает реальное число пользователей, чем количество контрактов, настаивает Бейкер.

В «ВымпелКоме» признают, что в абонентских базах могут быть «некоторые неточности». По словам директора по связям с общественностью компании Михаила Умарова, 15-20% абонентов его компании имеют по две-три SIM-карты. Он объясняет это тем, что в командировках абоненты не хотят платить за роуминг и приобретают местные SIM-карты, а некоторые пользователи используют, например, вторую SIM-карту для передачи данных. Но Умаров настаивает, что подсчет трубок тоже несовершенен: «Невозможно учесть вторичный рынок телефонов, кроме того, некоторые покупают себе телефоны за границей». В МТС утверждают, что «уверены за своих 23 млн. абонентов».

Аналитик iKS-Consulting Оксана Панкратова указывает, что лишние абоненты искусственно занижают примерно на 10% показатель ежемесячного дохода оператора на одного абонента (ARPU). Эльдар Муртазин из MRG полагает, что подобная политика учета опасна, прежде всего, не для операторов, а для производителей телефонов и сотовых дилеров. По его оценке, к 2007 г. число SIM-карт вдвое превысит количество сотовых телефонов. Это приведет к своего рода кризису перепроизводства, поскольку поставщики мобильных телефонов в своих планах ориентируются на абонентскую статистику сотовых операторов.